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Hormiguereño se declara culpable de tráfico ilegal de especies protegidas de arrecifes

Pólipos Ricordea cosechados ilegalmente por el acusado para su uso en el comercio de acuarios. Tenga en cuenta que los pólipos todavía están unidos al sustrato del arrecife. (Suministrada)

Vendía especímenes por eBay y era copropietario del negocio de acuarios de agua salada con sede en San Sebastián.

Washington. Un hormiguereño se declaró hoy culpable de exportar contrabando y cometer dos violaciones graves de la “Ley Lacey” por recolectar, etiquetar falsamente y enviar especies de invertebrados marinos protegidos en un intento por burlar la ley de protección de los corales y otras especies de arrecifes.

Se trata de Raymond Michael Torres Ramos, de 45 años, quien se declaró culpable ante el juez federal de distrito Raúl M. Arias-Marxuach, según informó el Departamento de Justicia federal. Este será sentenciado el 13 de noviembre de 2020.

“La cosecha ilegal y el tráfico de especies de arrecifes es un problema que lleva a la destrucción del hábitat, la erosión costera y la disminución de los ecosistemas de coral en todo el mundo”, dijo en declaraciones escritas el fiscal general adjunto Jeffrey Bossert Clark de la División de Medio Ambiente y Recursos Naturales del Departamento de Justicia. “El Departamento de Justicia (federal) y sus socios continuarán investigando y procesando a aquellos que violen nuestras leyes ambientales para obtener ganancias comerciales ilícitas”.

“Enjuiciamientos como este son importantes porque, al responsabilizar a las empresas y los empresarios por el daño que causan al ecosistema del océano, aportamos en proteger nuestros recursos naturales”, agregó el fiscal federal W. Stephen Muldrow del Distrito de Puerto Rico. “Puerto Rico está rodeado por la belleza del Mar Caribe y el Océano Atlántico, y aquellos que intencionalmente dañan nuestros arrecifes deben ser responsables de su conducta criminal”.

Pólipos de Ricordea cosechados ilegalmente por el acusado. La foto muestra otros especímenes en uno de los tanques de agua salada de la empresa. (Suministrada)

 “La protección de los recursos de vida marina es de suma importancia en este mundo. Las especies de vida marina como Florida Ricordea y rocas a las que están unidas forman parte de un complejo ecosistema de arrecifes marinos que es único y frágil “, dijo David Pharo, Agente Residente a cargo del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos (USFWS), agencia encargada de aplicar la ley. “Las investigaciones como esta exponen con demasiada frecuencia que estos recursos se cosechan y trafican ilegalmente a nivel nacional e internacional. Del mismo modo que estas especies fueron martilladas y cinceladas de su entorno natural de arrecifes, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los EE. UU. y las agencias asociadas continuarán golpeando y cincelando a aquellos que trafican y se benefician de tales actividades ilegales “.

“Este caso destaca la gran colaboración de investigación en el desmantelamiento de un esfuerzo concertado para beneficiarse de la destrucción del delicado ecosistema marino en Puerto Rico”, dijo Tracy A. Dunn, Subdirectora a cargo de la Oficina de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de Aplicación de la ley, División Sudeste. “La misión principal de NOAA es la protección de los recursos marinos vivos y el hábitat para las generaciones futuras. El personal de aplicación de la agencia toma en serio esta responsabilidad y trabaja diligentemente para detectar y recolectar evidencia contra aquellos que buscan obtener ganancias de la sobreexplotación y el comercio de especies marinas capturadas ilegalmente. Aplaudo los esfuerzos coordinados de NOAA, USFWS y DOJ para llevar con éxito al Sr. Torres ante la justicia “.

Torres was the co-owner of the San Sebastian, Puerto Rico-based saltwater aquarium business, Carebbean Reefers (spelling error intentional) that also operated online through the eBay store “Redragon1975”. A large part of the business was devoted to the sale of native Puerto Rican marine species that are popular in the saltwater aquarium trade.

Torres era copropietario del negocio de acuarios de agua salada con sede en San Sebastián, Carebbean Reefers (error de ortografía intencional) que también operaba en línea a través de la tienda eBay “Redragon1975“. Una gran parte del negocio se dedicó a la venta de especies marinas nativas de Puerto Rico que son populares en el comercio de acuarios de agua salada.

Pólipos Ricordea cosechados ilegalmente por el acusado para su uso en el comercio de acuarios. Tenga en cuenta que los pólipos todavía están unidos al sustrato del arrecife. (Suministrada)

Torres envió especímenes vivos recolectados ilegalmente a clientes en los Estados Unidos continentales y países extranjeros mediante servicios de mensajería comercial. Uno de los artículos más populares que Torres y su negocio enviaron fuera de la isla fue un organismo del género Ricordea. Estos animales son conocidos como “rics”, “pólipos” u “hongos” en la industria del acuario. Los miembros del género forman parte de la estructura del arrecife y pasan su vida adulta sujeta al arrecife. Estos animales son coloridos con luz natural, pero lo que los hace particularmente interesantes para los propietarios de acuarios es que “brillan” bajo las luces UV que se usan típicamente en acuarios de agua salada de alta gama.

Es ilegal cosechar Ricordea, zoanthids y anémonas en Puerto Rico si los especímenes se enviarán fuera de la isla o se venderán comercialmente, ni hay un permiso disponible para hacerlo. Torres personalmente recolectó algunas de las criaturas de Ricordea y otras criaturas de arrecife que vendió fuera de la isla. En múltiples ocasiones, él acompañaba a otra persona y ellos buceaban desde la costa en busca de Ricordea. Debido a que Ricordea está unida al sustrato del arrecife, Torres utilizaría un cincel para separar a los animales y, al hacerlo, llevaría trozos del arrecife con él.

Para encubrir la naturaleza de sus envíos y evitar ser detectados por las autoridades gubernamentales de inspección, Torres etiquetaría falsamente muchos de sus envíos vivos como objetos inanimados. Desde enero de 2014 hasta marzo de 2016, Torres envió o provocó el envío de al menos 100 envíos de especies marinas que fueron cosechadas ilegalmente en las aguas de Puerto Rico. Si bien hay alguna variación en el precio de Ricordea dependiendo de la coloración, el tamaño y otros factores, el valor agregado minorista de Ricordea ilegal enviado por Torres valía aproximadamente $ 400,000.

Este caso fue investigado como parte de la Operación Rock Bottom y la Operación Borinquen Chisel por agentes especiales de USFWS y NOAA con el apoyo de los inspectores de USFWS. El caso está siendo procesado por Christopher L. Hale, de la Sección de Delitos Ambientales de la División de Medio Ambiente y Recursos Naturales, junto con la Fiscal Federal Adjunta Carmen Márquez para el Distrito de Puerto Rico.

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